Page initiale   Page précédente   Page suivante   Index  

LE PALMIER DATTIER

Phoenix dactylifera L. (Jardin botanique de Catane. Photo P. Pavone)

Phoenix dactylifera L.

Ce palmier, connu depuis l'antiquité, était consideré par les égyptiens comme un symbole de fertilité, représenté par les carthaginois sur les pièces de monnaies et les monuments, et utilisé par les grecs et les latins comme ornement lors des célébrations triomphales. Dans la tradition chrétienne, les feuilles représentent un symbole de paix et rappellent l'entrée de Jésus dans Jérusalem.

Etymologie - Le terme générique est un nom antique déja cité par Théophraste, utilisé par les grecs pour dénommer les plantes de ce genre. Celui-ci dérive de phoenix = phénicien, car ce serait justement les phéniciens qui auraient diffusé cette plante. Le terme spécifique est composé de dactylus = dattes (du grec dactylos) et fero = je portes, soit "porteur de dattes".

Description botanique - Imposant palmier au tronc trés élancé, haut jusqu’à 30 m, couvert de manière visible par les gaines des feuilles tombées. Les feuilles, réunies en un nombre de 20 à 30 maximum, forment une couronne apicale clairsemée. Elles sont pennées, longues jusqu’à 6 m; les feuilles supérieures sont ascendantes, les basales recourbées vers le bas, avec des segments coriaces, linéaires, rigides et piquants, de couleur verte.

Les fleurs, monosexuées sur plantes dioïques, sont petites, de couleur blanchâtre, parfumées, réunies en spadices axillaires longs jusqu’à 120 cm et fortement recourbés par le poids des fruits. Ces derniers, communément appellés dattes, sont des baies oblongues, de couleur orange-foncé à maturité, longues jusqu’à 5 cm chez les variétés cultivées, contenant une pulpe sucrée et une graine de consistance ligneuse.

Aire d’origine et zone de cultivation - Le palmier dattier, originaire d’Afrique du Nord, est amplement cultivé de l’Arabie jusqu’au Golfe Persique, où il forme la végétation caractéristique des oasis. Il est cultivé en outre aux Canaries, dans la Méditerranée septentrionale et dans la partie méridionale des Etats-Unis.

Cultivation - C’est une plante sensible au froid, qui pousse sur des terrains de n’importe quelle nature, pourvu qu’ils soient fertiles et bien drainés. Dans les régions à climat doux, on le cultive en plein air, en position ensoleillée, et on l’utilise surtout comme plante ornementale pour son allure élancée et son feuillage. Pour que les fruits parviennent à complète maturité, il faut toutefois une température plutôt élevée (40°C) et un apport notable en eau, fourni par irrigation lors de la culture.

La plante se multiplie par surgeons ou par ensemencement au printemps.

 

Utilisations - Les dattes, de par leur important contenu sucré, constituent un aliment fondamental pour les populations d’Afrique du Nord, d’Arabie, d’Iran, où sont cultivées des centaines de variétés dans un but commercial.