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En el mundo existen cerca de 1400 jardines botánicos y arboretos, con unos 100 millones de visitantes al año. Muchos de ellos se encuentran en Europa, como unos 500, y otra treintena, entre jardines botánicos universitarios y no universitarios, en Italia.

Italia, a lo largo de la historia, ha sido pionera en la construcción de jardines botánicos; las primeras estructuras de este tipo, actualmente desaparecidas, fueron fundadas en Italia en el siglo XIII en Roma, en el Vaticano, y en el siglo XIV en Salerno.

Estos jardines tenían la función de mostrar las plantas de uso médico, igual que  los jardines botánicos universitarios todavía existentes realizados en el siglo XVI en Pádova, Pisa y Florencia. Pero la mayor parte de los jardines botánicos italianos fueron fundados en la segunda mitad del siglo XVIII y en el XIX.

El "Orto Botanico" de Catania comenzó en 1858.