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EL COCOTERO

Cocos nucifera L. (Kew Gardens. Foto P. Pavone)

Cocos nucifera L.

Área de origen y zona de cultivo - Nativa de las regiones tropicales de Oriente, actualmente se cultiva tanto en el continente asiático (India, Ceilán, Indonesia) como en América central y meridional (Méjico, Brasil); en África, los países mayores productores son Mozambique, Tanzania y Ghana.

Etimología - El nombre Cocos deriva probablemente de un término portugués que significa mono, quizás por la semejanza de la nuez, con sus tres poros germinativos, a la boca de los simios. El nombre específico nucifera deriva del latín, y significa portador de nueces (de fero = yo porto y nux-nucis = nuez).

Descripción botánica - El Cocotero es una planta muy longeva, puede alcanzar los 100 años de vida; tiene un tronco único, alto hasta 20-30 metros, con corteza lisa y gris marcada por las cicatrices anulares de las hojas viejas.

Las hojas, de 4 a 6 m de largo, son pinnadas, compuestas por foliolos linear-lanceolados, más o menos recurvados, rígidos y de color verde brillante.

Las inflorescencias, que nacen en la axila de las hojas, están envueltas por una espata carenada, son espádices ramificados en los que las flores femeninas se disponen en la base y las masculinas en el ápice. Las flores tienen pétalos lanceolados, 6 estambres y un ovario formado por 3 carpelos soldados.

La polinización es cruzada, de tipo anemófila o entomófila.

El fruto, grueso como una cabeza de hombre y con 1-2 kg de masa, es una drupa con epicarpo delgado, liso y de color marrón grisáceo, mesocarpo fibroso, de unos 4-8 cm y endocarpo leñoso; siendo ligero puede ser transportado por el mar a grandes distancias,  sin que su germinación sea perjudicada.

En el interior contiene una única semilla rica en sustancias de reserva localizadas en el endosperma, que es en parte líquido (leche de coco) y en parte sólido (pulpa).

En el momento de la germinación del embrión, la radícula atraviesa uno de los tres poros germinativos visibles también desde el exterior.

Ecología - El Cocotero crece bien sobre terrenos arenosos y salinos; requiere abundante luz y precipitaciones regulares a lo largo del año.

Usos - El Cocotero es, probablemente, la planta más cultivada en el Mundo. Los cocos representan una de las principales fuentes de ingreso en los países productores porque de ellos se obtienen gran cantidad de productos utilizados y apreciados incluso en los países occidentales.

También otras partes de la planta son utilizadas normalmente, como las hojas, con las que se realizan cestos, sombreros, etc.; o las yemas terminales de las plantas adultas, que constituyen una óptima col de palmera; o, incluso, la savia azucarada que mana, haciendo las incisiones precisas, de algunas inflorescencias y con la cual se fabrica una bebida alcohólica llamada Toddy o vino de palmera.

En definitiva, el coco se utiliza entero, como fruto o en sus partes: la fibra del mesocarpo, la leche, la pulpa y la cáscara.