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LAS  PALMERAS DEL AZÚCAR

Arenga microcarpa Becc. (Jardines de Kew . Foto P. Pavone)

Arenga saccharifera Labill.

Etimología - El término genérico deriva del nombre javanés aren para designar a esta planta. El término específico, del latín saccharum y del griego saccharon, deriva del sánscrito sarkara, usado para denominar el azúcar.

Área de origen - Malasia.

Descripción botánica - Presenta un tronco de 7 a 12 m de alto, densamente recubierto por las bases foliares que forman un manto de fibras negras prolongadas en largas espinas punzantes. Las hojas son grandes, erectas, pinnadas, de color verde oscuro por el haz y blanquecinas por el envés. La inflorescencia, soportada por un eje de unos 2-3 m, está constituida por flores masculinas y femeninas (palmera monoica). Los frutos son globosos y marrones, fuertemente irritantes al contacto con la piel.

Usos - En la zona de origen o donde se cultiva, de la savia se extrae el azúcar que tiene cierto valor económico. El azúcar tosco (jaggery, gur) tiene color marrón y sabor agradable, y contiene un 50-75% de sacarosa. Puede también estar purificado, obteniendo un producto refinado (akrah, dobarrah) cuyo porcentaje de sacarosa es más elevado (hasta el 98%). Además de esta savia azucarada, por fermentación se obtiene un vino, comúnmente llamado toddy, y también un destilado llamado arrak.